Manchester City fera face à un procès devant la Haute Cour pour les dommages-intérêts de huit hommes qui ont été abusés sexuellement par l'entraîneur de football pédophile Barry Bennell.

City avait espéré que leur propre système d'indemnisation des victimes, qui a déjà versé des millions en sommes à cinq et six chiffres en fonction de la gravité des abus infligés par Bennell dans les clubs où il entraînait, empêcherait les anciens jeunes joueurs d'aller au tribunal.

Mais un juge, Mme le juge Lambert, siégeant à la Haute Cour, a décidé que les demandes des huit hommes devraient être jugées, dans une affaire qui est prévue pour octobre de l'année prochaine.

Les hommes font face à une lutte juridique avec City et Crewe, qui nient toute responsabilité, insistent sur le fait que les plaintes ont été déposées trop tard pour être entendues par le tribunal et contestent dans quelle mesure les abus auraient causé aux demandeurs des pertes financières ou autres. .

Mais les huit soutiendront que, alors que Bennell n'était pas officiellement dans les «livres» de City, le club est toujours responsable de ses actes parce qu'ils ont été commis dans le cadre de son emploi pour eux. Tous les huit sauf un réclament des dommages et intérêts pour «la perte d'une chance de poursuivre une carrière de footballeur».

Deux des hommes portent également plainte contre Crewe Alexandra, où Bennell, qui purge une peine de 30 ans de prison, était employé comme entraîneur des jeunes après avoir quitté City.

 L'avocat le plus expérimenté de Grande-Bretagne dans les affaires d'indemnisation des joueurs, Jan Levinson, a déclaré à Sportsmail l'année dernière qu'il pourrait être difficile de prouver que les abus étaient le facteur clé pour limiter la carrière d'un joueur. Il a déclaré: «Il y a beaucoup de choses à faire pour établir cela. Il pourrait y avoir de nombreuses autres raisons pour lesquelles une carrière a échoué et, évidemment, tous les jeunes joueurs ne réussissent pas à réussir dans le jeu. »

Mais Levinson a déclaré que cela n'empêchait pas l'équipe juridique d'un ancien joueur de démontrer avec succès selon la prépondérance des probabilités que l'individu aurait pu le faire autrement, en s'appuyant sur des preuves d'experts, des évaluations de joueurs contemporaines de l'époque, une vidéo et d'anciens entraîneurs.

Bennell a été emprisonné pour plusieurs infractions contre 12 garçons qu'il a entraînés, dont certains sont ceux qui ont intenté une action en Haute Cour, entre 1979 et 1991.

Bennell, qui ne semble pas avoir reçu de salaire officiel de City, a eu deux périodes de trois ans au sein du réseau des jeunes du club entre 1976 et 1984. Il a ensuite travaillé comme entraîneur de l'équipe des jeunes de Crewe pendant sept ans.